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她写的程式码带领人类上月球,而且发明了软体

E旺生活 来源:http://www.msc048.com 发布时间:2020-07-01

她写的程式码带领人类上月球,而且发明了软体

最初,Margaret Hamilton 并没有打算开发软体或者送人上月球。在 1960 年那个不鼓励妇女谋求高技术性工作的年代,Hamilton 只是一位 24 岁的数学本科系学生,并且才刚获得美国麻省理学院工程师的工作。而当时她的计画是,先去工作支援準备攻读哈佛法学院的丈夫,然后 3 年后,再轮到她去完成自己的数学学位。

但当时,适逢阿波罗太空计划启动。Hamilton 于是待在实验室发挥所长,创造出一个可能改变人类历史,甚至数位世界的可能。

作为一个在 1960 年代的职业妇女,当时的 Hamilton 是另类的;而作为一个太空船的工程师,Hamilton 是积极、有企图心的。Hamilton 总会在週末或下班后,带着她的女儿 Lauren 到实验室继续工作,而当时年仅 4 岁的 Lauren 总是会睡在可以俯瞰查尔斯河的实验室地板上。

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Hamilton和她的女儿 Lauren。

回忆过往,Hamilton 说,

但 Hamilton 爱上这份工作的神秘新奇,她爱上下班以后大家聚集在酒吧喝一杯的友谊、打屁聊天的怪笑话。而外行人也许还是摸不透这个工作迷人之处,但 Hamilton 觉得待在实验室里,让她就像「那一群『男人』当中的一份子!」。

当时,就和现在一样,这样一群「男人」主导了当代的科技和工程,而像女性工程师 Hamilton 这样子的人,在现今这个多元挑战的科技产业中,仍是例外。这令现代许多软体开发商感到惊讶,原来属于兄弟们的俱乐部,其创办人之一竟是一位女性!但这也许也能让他们停顿下来思考,为什幺《广告狂人》时代的性别歧视会一直延续到了今天。

随着 Hamilton 为自己职涯的安排,软体世界也跟着大大翻转,而这一切都多亏了由 John F. Kennedy 在 1961 年发起的阿波罗计画。在麻省理工学院的仪器实验室中, Hamilton 和她的同事们发明了世界上第一台可携式电脑的程式码。Hamilton 最后成为了系统程式专家,并奠定该专业在社会上的地位。

在微软诞生的十年前,以及网景创办人 Marc Andreessen 说出「软体正在吞噬这个世界」名言的五十年前,这个世界没有料想过「软体」会在早期的阿波罗计画中成为最主要的力量。

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Hamilton 在阿波罗指挥舱模型里工作的模样。

在阿波罗任务中,其原始的文件对工程方面的要求,其实连软体这个词都没提到。麻省理工航空航天工程系教授 David Mindell 在他的着作《Digital Apollo》提到,软体并没有被写进整个任务的时间排程里,甚至也未涵盖在预算中。无论如何,至少在任务最初的时候是这样。

但随着阿波罗的计划开展,软体在任务扮演的角色逐渐变得清晰。1965 年,Hamilton 负责阿波罗太空船上的飞行软体。这是一个激励人心的时刻,因为她的工作,就连美国官方也相当关注。当然,有时这样的压力,也让 Hamilton 失眠。

还记得有一次,在一个深夜派对之后,Hamilton 匆匆赶回实验室,就为了修改她忽然想通的程式码。 Hamilton 说,她自己总是想像哪天阿波罗的事情上了报纸头条,然后接下来大家就会将这一切矛头指向她。

经过了 8 年,软体逐渐受到产业界的重视。在 1968 年年中,已有超过 400 人同时为阿波罗计划写程式,因为那时,大家已经意识到,软体才是美国在太空竞赛中,可以成功登月的关键。而同时间,Hamilton 和她的同事除了马不停蹄的持续为阿波罗太空船编写程式之外,他们也孕育出 4000 亿美元的产业。

写程式对 Hamilton 来说,是一个得通宵在 Honeywell 电脑主机前,模拟阿波罗着陆器如何运作的工作,「我们在太空船飞行前,必须模拟任何可能的一切。」Hamilton 说,一旦确定程式码是可靠的,它就会被传送到邻近的美国雷神公司设备,由一群年纪较大、被暱称为「小老太太」的女性工作者,以手工来回将细铜线穿进磁环里,磁蕊记忆体才得以诞生。

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美国雷神公司的员工以手工打造磁蕊记忆体的模样。
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磁蕊记忆体穿线后的近照。

阿波罗飞行器上会附有两个几乎一模一样的机器:一个会在登陆月球后,自动分离、降落在月球上的登月舱;另一个则负责带太空人返回地球。而这也是 70 磅重、可携带式的阿波罗电脑和其他电脑最不同之处。正如 David Mindell 所说,这是第一台具有导航、可安装在太空船上的电脑系统,且虽然它是设计由人为进行操控,但却具备线传飞控系统的自动驾驶仪科技。

这个系统储存超过 12000 个字组在它的永久记忆体,以及 1024 个字组在它的暂存记忆体。「这是第一次有这样的电脑能进太空船,并被赋予这幺多重要的任务。」和 Hamilton 一起工作的伙伴 Don Eyles 说。

但如果没有这套系统,阿姆斯壮就没办法登陆月球;没有 Hamilton、Eyles,和麻省理工的工程师们完成的软体,这台电脑将会是个笨蛋。

1969 年 7 月 20 号,阿波罗 11 号在月球的宁静海着陆。这次的着陆堪称有惊无险,因为据软体工程师 Don Eyles 指出,阿波罗在登陆前,其电脑警报发出声响,系统做了一大堆不必要的计算,但好在因为有 Hamilton 和其他工程师的努力,这个登月计划最后化险为夷。而这件事也就奠定了系统工程的专业性地位。

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Hamilton 解释,解决这件事情的关键在,电脑必须非常专注于完成自己手头上的任务---「让登月舱着陆于宁静海」,而工程师们的工作就是让电脑知道,即使系统发生问题,软体仍可做到自行检测错误,并同时专注执行当前较优先的任务。

「绝对不会发生」的铁齿悲剧

有天,Hamilton 的女儿 Lauren 正在把玩麻省理工学院指挥舱的模拟器时,但在她按下键盘那一刻,萤幕跳出错误讯息,Lauren 不小心启动了发射程式「P01」,造成模拟器发生错误飞行而坠毁。儘管类似的情况几乎不可能发生,而且也没有太空人会像 Lauren 一样这幺做,但 Hamilton 当时还是坚持加入程式码,以防类似事件再度发生。

不过这件事最后却被 NASA 一口回绝了,因为他们认为,一般的太空人是绝对不能有犯错的空间,所以一定不可能会发生这样的事。最后,Hamilton 只好选择在工作备忘录上,写下「千万不要在飞行期间,启动 P01」的提醒。

不料,NASA 的铁齿,换来的就是这个悲剧的二度重演。大约在 1968 年耶诞节前后,当阿波罗 8 号在前往月球之际,太空人 Jim Lovell 在飞行时,不经意启动了「P01」。而当时 Hamilton 在仪器实验室的二楼会议室接到来自休士顿的电话。

电话中提到,被启动的程式「P01」,自动删除了所有飞行数据,而一旦没有这些数据,阿波罗号将没有办法载送太空人回到地球。

当时的 Hamilton 和其他同事,必须马上做出完美的修正和处理;在时间急迫的情况底下,Hamilton 最后决定重新上传新的导航数据。好在,故事最终圆满落幕,太空人安全得回家了。

这件事让我们知道 Hamilton 无论是在太空,或者平地,她都是一位愿意尽最大努力尝试改变并奉献于社会的人,而这也是每一位软体工程师都需要学习的地方。1970 年代,Hamilton 不仅止于在 NASA 和阿波罗计画奉献付出,她更自己成立公司、担任许多软体公司的经营者。

如今,她的公司「Hamilton Technologies」,和麻省理工学院只距离了几个街区,而在那里,她又开启了另一个新的职涯人生,另一个程式码革命的中心。

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